Curso de la historia

Australia en guerra

Australia en guerra

Australia tenía un dilema al comienzo de la Segunda Guerra Mundial. Cuando Gran Bretaña declaró la guerra a la Alemania nazi en septiembre de 1939, Australia tuvo que decidir si usaría su ejército para apoyar a Gran Bretaña en la esfera de guerra europea o para mantener sus fuerzas en el Lejano Oriente en vista del empeoramiento de la situación con respecto a la expansión japonesa. . Cualquier movimiento de tropas australianas a Gran Bretaña (oa lugares como Egipto) debilitaría la fuerza de los militares de Australia en casa. Cualquier derrota militar aliada seria también afectaría al ejército australiano, lo que podría ser parte de esta derrota. El gobierno australiano decidió que cualquier victoria importante del Eje en Europa contra los británicos seguramente sería decisiva y cambiaría el curso de la guerra; por lo tanto, el gobierno decidió que comprometería todas sus fuerzas contra el peligro que Alemania representaba en Europa.

Soldados australianos en Siria

Australia había anticipado la declaración de guerra de Gran Bretaña contra los alemanes en agosto de 1939. Se movilizaron unidades de artillería pesada y centros militares periféricos como Port Moresby, recibieron suministros de armas y municiones en caso de que tal declaración estimulara una mayor agresión japonesa.

El Parlamento australiano se unió en una declaración de guerra contra los poderes del Eje. El único problema potencial era el tema del reclutamiento. Durante la Primera Guerra Mundial, esto había causado grandes problemas políticos. Sin embargo, en la Segunda Guerra Mundial, se alcanzó un compromiso. El Parlamento votó en noviembre de 1939 a favor del reclutamiento, pero los reclutas solo podían servir en la propia Australia y en las islas vecinas.

Gran Bretaña solicitó asistencia militar de Australia dentro de una semana de declarar la guerra a Alemania. Sin embargo, el ejército carecía tanto de equipo como de mano de obra. 20,000 hombres fueron asignados a la 6ta División. El hombre designado para comandar era el mayor general Blamey. Era un hombre con una forma directa de tratar con las personas y recibió muy mal cualquier crítica de su estilo de liderazgo. Blamey tenía sus partidarios en el ejército, pero también había muchos que no habían apoyado su nombramiento.

En noviembre de 1939, el gobierno anunció que la 6ª División sería enviada al extranjero cuando su entrenamiento hubiera alcanzado un cierto nivel de competencia. Seguiría el entrenamiento en el extranjero en un terreno más europeo o del norte de África para que la 6ta División perfeccionara sus habilidades en un entorno similar al que estarían luchando. Cuando Gran Bretaña anunció que estaban preocupados por la seguridad del Canal de Suez, parecía lógico que la sexta división se envíe a Egipto para disuadir a Italia. Desde Egipto, podrían trasladarse a Francia si fuera necesario. Las primeras tropas partieron hacia lo que entonces era Palestina en enero de 1940 y en los próximos meses siguieron más brigadas de la 6ta División. El rápido colapso de Francia en la primavera de 1940 aseguró que la 6ta División no se transfiriera a Europa.

La situación europea también llevó al gobierno australiano a formar tres nuevas divisiones (las divisiones 7, 8 y 9). La entrada de Italia en la guerra, y la creciente amenaza para el área mediterránea, y la supremacía de Alemania en el norte de Europa, significaron que Australia se enfrentó a una tarea masiva simplemente obteniendo su nueva fuerza de combate adecuadamente entrenada. Muchos en Australia simplemente asumieron que los australianos pronto estarían involucrados en pelear batallas importantes.

Lejos del ejército, los hombres de la Real Fuerza Aérea Australiana (RAAF) lucharon en la Batalla de Gran Bretaña como parte de la RAF. Los hombres de la Royal Australian Navy (RAN) adquirieron experiencia operativa con la Royal Navy en el Mediterráneo.

Después de la evacuación de Dunkerque, el gobierno australiano comenzó a reenfocarse en la propia Australia. Muchos políticos creían con razón que la victoria del Eje en Europa estimularía una mayor agresión japonesa en el Lejano Oriente y que Australia misma podría verse amenazada. Con tantos de sus ejércitos en el extranjero, muchos sintieron que esto también estimularía la agresión japonesa. Gran Bretaña y Australia hicieron un acercamiento conjunto para que Estados Unidos enviara una flota a la base naval británica en Singapur. Se esperaba que tal gesto dejara claro a los japoneses que cualquier acción de ellos se encontraría con una reacción agresiva. No se envió tal fuerza naval a Singapur.

Otra idea para detener la agresión japonesa era aumentar en gran medida el poder militar que tenían los australianos en Malaya. Esto requeriría que las tropas de la 6ta División sean retiradas del Medio Oriente y enviadas al Lejano Oriente. Sin embargo, en este momento, Italia se estaba expandiendo agresivamente en la región del Mediterráneo y todos los hombres de la 6ª División eran necesarios donde estaban ubicados. En agosto de 1940, el gobierno australiano recibió la garantía de Winston Churchill de que cualquier amenaza a Australia o Nueva Zelanda resultaría en el envío inmediato de la Flota del Mediterráneo al Lejano Oriente.

La situación en declive en el Lejano Oriente llevó a una reunión en octubre de 1940 de representantes militares de Australia, Birmania, India y Nueva Zelanda. Se conocieron en Singapur. Todos coincidieron en que la defensa de Malaya era vital para detener cualquier agresión japonesa. Los australianos querían que el ejército indio asumiera la responsabilidad de defender a Malaya, mientras que los australianos proporcionarían una fuerza naval para la región. Para muchos se hizo evidente que Singapur tenía el potencial de ser un talón de Aquiles para los Aliados. Sería un objetivo obvio para los japoneses, pero su poder se había construido alrededor de la marina y no de las defensas terrestres y aéreas. A fines de 1940, su vulnerabilidad a un ataque terrestre era un gran temor para muchos, incluso si pocos pensaban que los japoneses podrían descender por la península malaya. En diciembre de 1940, una brigada australiana fue enviada a Malaya. El plan era que una brigada india lo reemplazara en mayo de 1941.

La sexta división australiana vio acción en los desiertos del norte de África desde diciembre de 1940 en adelante. También lucharon en la campaña griega y su posición en las Termópilas permitió una evacuación aliada relativamente exitosa. La séptima división australiana ocupó con éxito Vichy Siria.

“Así, la fuerza expedicionaria de Australia al Medio Oriente había sido de un valor incalculable para salvar al Medio Oriente del dominio del Eje durante los primeros seis meses de 1941.Robert O'Neill

A lo largo de marzo de 1941, la inteligencia australiana interceptó los cables enviados por el gobierno japonés a empresas japonesas con sede en Australia. Estos recomiendan que se envíe de vuelta a Japón a la mayor cantidad de personal posible. Estos cables convencieron a muchos en el gobierno australiano de que un ataque en el Lejano Oriente era inminente. Hubo una preocupación general de que gran parte del ejército de Australia se basara demasiado lejos para defender a Australia. También se produjeron enfrentamientos con altos comandantes británicos en Singapur. El Jefe de Aire Marshall, Robert Robert Brooke-Popham, c-in-c en el Lejano Oriente, afirmó que hablar de la caída de Singapur fue "derrotista". Incluso Churchill se refirió a Singapur como una fortaleza, lo que preocupaba mucho a las figuras militares en Australia que sostenían el punto de vista opuesto. Para complicar más las cosas, Estados Unidos declaró que aunque la pérdida de Singapur sería desafortunada, no sería una pérdida vital.

Fue en 1941 que las relaciones entre Canberra y Londres se tensaron. En particular, el Primer Ministro, Robert Menzies, creía que Churchill estaba totalmente centrado en Europa y no en lo que estaba sucediendo en el Lejano Oriente. El 10 de junio de 1941, Menzies informó a su gobierno después de reunirse con Churchill:

"Señor. Churchill no tenía la concepción de los dominios británicos como entidades separadas y cuanto más distante estaba el problema del corazón del Imperio, menos pensaba en ello ”.

Sin embargo, fue Menzies quien fue una víctima de esto. La prensa australiana se había vuelto contra él y también muchos en su propio partido, el United Australia Party. La acusación contra él era que no había sido tan robusto contra Churchill como Australia lo necesitaba para su propia seguridad. En agosto de 1941 renunció. Entre agosto y octubre de 1941, Australia estuvo gobernada por el partido del condado de Fadden. Pero en octubre, el Partido Laborista australiano asumió el gobierno liderado por John Curtin.

A partir de octubre, Australia se preparó para un barrido japonés hacia el sur en el Lejano Oriente. En agosto de 1939, el Partido Laborista se opuso al servicio militar obligatorio. Ahora, Curtin argumentó que los límites geográficos deberían aumentarse para incluir a Nueva Guinea y el Pacífico sudoccidental. Se decidió que la parte más importante de Australia, una zona alrededor de Sydney que incluía grandes plantas industriales, debería ser el área más defendida. Como la milicia de Australia solo consistía en 5 divisiones de infantería y 2 de caballería, solo se podía cubrir un área muy pequeña del país. Las áreas fuera de esta zona estaban enojadas porque aparentemente estaban siendo sacrificadas a la máquina militar japonesa. Aunque la zona se expandió a la llamada 'Línea Brisbane', el sentimiento seguía siendo que el gobierno estaba demasiado preocupado con Nueva Gales del Sur a expensas del resto del país.

Cuando el ataque a Pearl Harbor (diciembre de 1941) trajo la guerra general al Lejano Oriente, pocos podrían haber anticipado el éxito que tendrían los militares japoneses. En 5 meses, el norte de Australia se vio amenazado por la caída de las Indias Orientales Holandesas. Darwin en particular estaba bajo amenaza.

Estados Unidos quería usar Australia como base para sus tropas y se llegó a un acuerdo al respecto en diciembre de 1941. 4.500 tropas estadounidenses llegaron a Australia el 22 de diciembre y en febrero de 1942, la 41a División de los Estados Unidos recibió la orden de Australia junto con 38,000 tropas de apoyo. La mayoría había llegado en mayo de 1942. Aquí estaba apareciendo una clara diferencia: muchos se dieron cuenta de que Gran Bretaña no estaba en condiciones de ayudar a Australia, sino que Estados Unidos no solo prometió ayuda, sino que la respaldó con hombres y equipo. Cuando el general australiano Bennett llegó a Darwin después de su fuga de Singapur, recibió un saludo poco cordial. Cuando Douglas MacArthur llegó a Darwin después de su fuga de Filipinas, su recepción fue mucho más positiva. Curtin sugirió que MacArthur se convirtiera en Comandante Supremo de las Fuerzas Aliadas, Área del Pacífico Sudoccidental, una sugerencia que fue aceptada.

A mediados de 1942, Australia estaba en una posición mucho mejor para defenderse del ataque japonés. Había 38,000 tropas estadounidenses en Australia, la Fuerza Imperial Australiana contaba con 104,000 ya que la 6ta y 7ma Divisiones habían regresado del Medio Oriente, y había 265,000 hombres en la milicia. Todas las fuerzas terrestres fueron puestas al mando del general Blamey.

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